Porqué solo reciclar no acabará con el problema de la contaminación plástica en los océanos.

 

El plástico está creando un hogar permanente (y no bienvenido) en el Planeta Tierra, y tanto científicos como activistas piden que el "material maravilloso" se limite a un sistema de circuito cerrado y que el plástico "desechable" se convierta en una cosa del pasado.

 

La isla de plástico

Henderson Island ha llegado recientemente a los titulares mundiales, por todas las razones equivocadas. El remoto y deshabitado sitio del Patrimonio Mundial de la UNESCO en el Océano Pacífico Sur tiene la densidad de arena más alta conocida en el mundo.

Los habitantes más cercanos están a 115 km de distancia, en la isla de Pitcairn, que alberga a solo 40 residentes, y para encontrar instalaciones industriales o viviendas humanas importantes, necesitarías viajar más de 5.000 km. Es posible que las playas de Henderson no sigan los pasos de los humanos, pero las huellas dactilares de la humanidad se extienden por toda la isla, en forma de 17,6 toneladas de desechos, que se han arrojado al mar.

Una expedición de 2015 llevada a cabo por la Universidad de Tasmania y la organización benéfica para la protección de las aves, la RSPB, encontró casi 38 millones de pedazos de plástico en las playas de la isla, 68% de los cuales fueron enterrados bajo la arena. Si bien las cifras son alarmantes, los científicos dicen que esto es una subestimación drástica, ya que la investigación excluyó cualquier cosa enterrada a más de 10 cm. Tampoco pudieron incluir pequeñas partículas conocidas como micro y nano-plásticos.

Gran parte de la basura ha sido arrastrada a la isla desde el cercano South Pacific Gyre, donde se acumulan los desechos oceánicos para convertirse en una 'isla flotante de basura' debido a las corrientes circulares creadas por los patrones de viento, la rotación del planeta y la tierra . Los científicos dicen que Henderson, y las islas similares, actúan como basureros para los desechos del mundo.

Todos los días, entre 3,000 y 13,000 artículos de escombros están siendo arrastrados en la playa norte de la isla. Decenas de maniquíes, pedales de bicicleta, líneas de pesca y baldes conforman el paisaje sombrío.

Cientos de cangrejos ermitaños púrpuras están haciendo casas de ollas y botellas que se encuentran en su hábitat natural de bosque, que ahora está completamente cubierto por el plástico que empuja hacia arriba desde el mar. Las tortugas verdes se están enredando en las líneas de pesca, y la capa de desechos en la playa está impidiendo que las hembras pongan huevos, en lo que es el único sitio de anidación conocido en este grupo de islas.

La investigadora principal, Jennifer Lavers, dice que algunas áreas de la playa son más plástico que arena. Después de ver el nivel de basura descartada en una isla tan alejada de la vida humana, dice: "Realmente muestra las conexiones entre los rincones más remotos del océano y nuestros centros metropolitanos".

 

Jennifer trajo a Henderson a la atención mundial con el fin de resaltar la enorme escala del problema plástico. Una limpieza de la isla no solo es inviable, sino que de todos modos solo sería una solución superficial, dice ella, ya que más residuos continuarían llegando a la isla y reemplazarían lo que se había eliminado. En cambio, la respuesta, dicen los científicos, es repensar el papel del plástico por completo.

"Necesitamos detenernos, detenernos y reflexionar sobre nosotros mismos y darnos cuenta de que la solución no está en una isla tropical y remota, limpiarla una o dos veces, sino cerrar el grifo aquí en nuestras ciudades y romper nuestra adicción al plástico, independientemente de lo difícil que pueda ser ", dice ella.

 

Un desperdicio de paraíso

Tuvalu fue alguna vez una isla paradisíaca en el Pacífico Sur. Sin embargo, el empaque sobrante se instaló después de que la nación se independizó en 1978 e introdujo importaciones extranjeras, lo que dejó un montón de escombros.

Debido a la falta de infraestructura para hacer frente a los desechos, se destinó a los "pozos de préstamo" de la isla, que cubren el 8% de la tierra. Estas fosas son un remanente de la Segunda Guerra Mundial, cuando el coral fue excavado y utilizado para construir pistas de aterrizaje para los aliados. Para apoyar a una creciente población en la isla, se construyeron casas entre la basura.

Los realizadores del documental A Plastic Ocean viajaron a Tuvalu y vieron el impacto que los pozos de préstamo llenos de basura estaban teniendo en las vidas humanas. Se encontraron con Marao Apisai, que ha estado viviendo en uno de los pozos de préstamos durante 25 años, toda su vida. Ella describió el nivel de enfermedad infligido a los residentes y los problemas que algunos de ellos han concebido. Entre los escombros, las personas estaban criando ganado y quemando algunos de los desechos, inhalando vapores peligrosos.

Como parte de un programa de ayuda en el Pacífico, el gobierno de Nueva Zelanda encargó el Proyecto de Recuperación de Pozos de Préstamo de Tuvalu, rellenando los pozos de préstamo para devolver el medio ambiente a un estado habitable y mejorar la salud pública de la comunidad.

Se sacaron más de 250,000 m3 de arena de una laguna local para llenar los pozos. Los desechos de los pozos rellenos se transfirieron a un gran pozo de préstamo en el norte de la isla, y el trabajo se completó oficialmente en abril de 2016.

Según Caliber Consulting, el equipo que puso el proyecto en acción, ya ha habido impactos positivos. Hay más tierra disponible, se puede separar el ganado y los humanos, y hay un mejor acceso a la recreación. (Ahora, el voleibol se juega regularmente por las noches y los fines de semana).

Andrew Ioatana de Funafuti Falekaupule (Consejo de Jefes) en Tuvalu dijo en una carta enviada a los responsables del trabajo: "La comunidad va a atesorar el proyecto durante toda su vida y no podemos expresar en palabras nuestro agradecimiento por esta ayuda".

Tuvalu puede haber sido restaurado en su antigua isla paradisíaca, pero la cuestión de la basura entrante todavía es un problema para la isla. Su ubicación hace que el reciclaje de exportación sea costoso, y hay espacio limitado para los desechos en la isla.

Peter Ollivier, el director del proyecto, dice que el proyecto de préstamo no se trataba en absoluto de desperdicios, sino que se había implementado para mejorar las condiciones de vida y salud, así como para restaurar las tierras escasas para uso social y comunitario.

El problema del exceso de desperdicios en Tuvalu no es un problema aislado, y según un nuevo informe de la organización de concienciación Plastic Oceans Foundation y la Universidad de Brunel, el 80-90% de los residuos no se recogen ni se eliminan de forma segura en algunas de las ciudades más pobres del mundo.

 

El círculo completo

 El residuo responsable de la devastación de estas islas es parte de una economía lineal, donde los artículos de plástico se fabrican, usan y desechan. Sin embargo, existe una forma más sostenible de que el plástico coexista pacíficamente con el planeta. En una economía circular, el plástico se mantiene en uso durante el mayor tiempo posible, lo que resulta en la reducción de desechos. La reparación, reutilización y reciclaje de recursos son componentes clave para mantener el ciclo de vida del plástico circular.

Se están dando pasos significativos hacia una economía circular en el Reino Unido, de acuerdo con el último informe de Wrap, una organización que se esfuerza hacia un mundo que utiliza recursos de manera sostenible. El reciclado de botellas de plástico ha aumentado, las colecciones de reciclaje mixto van en aumento y los fabricantes están usando plásticos de peso más ligero. Pero no es suficiente, y una cantidad considerable de material no es adecuado para ser reciclado.

Del plástico que sí llega a la papelera de reciclaje, le espera una vida útil limitada. Después de dos o tres ciclos de reutilización, la calidad disminuye tanto que el plástico se vuelve inútil.

 

Plástico sin fronteras

 El océano está lleno de ocho millones de toneladas de plástico cada año, y se cree que el 80% proviene de la tierra. Según un informe de Plastic Oceans Foundation y Brunel University, los cuatro principales contribuyentes a la basura marina son China, Indonesia, Filipinas y Vietnam, donde la infraestructura de gestión de residuos es limitada y el exceso de material de desecho puede destinarse al océano. Gran parte de este desperdicio se origina en el exterior.

Y el desperdicio es un gran negocio. En 2015, el Reino Unido exportó 791,000 toneladas de reciclaje de plástico, y el principal destino fue China, donde se puede ganar dinero con el procesamiento y la reventa de materiales. Si bien una gran proporción de los desechos puede estar ingresando al océano en Asia, es posible que haya sido desechada en el Reino Unido, Europa o EE. UU.

En un intento por hacer frente a los residuos excedentes que no se pueden reciclar, China lanzó la Operación Valla Verde en 2012, imponiendo limitaciones a las importaciones de residuos que el país aceptaría. Algunos expertos dicen que esto ha obligado a los países de origen a pensar con más cuidado sobre el desperdicio que están creando. Ahora, China ha anunciado que ya no aceptará el reciclaje desde el exterior, cuyo impacto aún está por verse.

En 2015, el paquete de economía circular de la Comisión Europea estableció como objetivo que el 55% de todos los residuos de envases de plástico se preparen para su reutilización o reciclaje para 2025, pero ¿se está reciclando lo suficiente?

Jennifer Lavers, la científica líder de la expedición Henderson Island, tiene un mensaje para todos los consumidores: "No te sientes con la esperanza de que tu gobierno apruebe una legislación, no esperes que tu vecino comience a reciclar, sal y haz algo. Da el ejemplo: desafíate a ti mismo y a tu familia a abordar las alternativas plásticas una por una ".

Los gobiernos globales pueden estar tomando medidas para abordar el problema plástico, pero rediseñar nuestra relación con el plástico implicará un gran cambio cultural, y el papel de los individuos será crucial para hacer y mantener este cambio en la forma en que usamos y desechamos el plástico.